精英的再生产是一种继承?

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劳伦·里维拉《出生》,广西师范大学出版社(2019年6月)

一个人最终能通过自我斗争加入上层阶级吗?美国西北大学管理学者劳伦·里维拉(Lauren A. Rivera)在他的著作《起源》中告诉我们,至少美国社会的实际情况是,出生在社会经济地位较高的精英家庭的学生更有可能获得良好的教育和就业机会。依靠继承获得特权仍然是登上社会顶端最方便和有效的方法。

对于社会学研究中的一个常见话题——不平等,我们很难在任何时候只用一个尺度来描述它。社会阶层是一个过程,而不仅仅是一个变量。为了回答精英再生产是如何发生的,并深入了解其根本原因,作者深入研究了美国社会的几个高收入行业,主要是投资银行、咨询公司和律师事务所。他详细考察了这些机构和公司的招聘过程和选拔机制,并通过丰富的案例向我们揭示了看似以能力和才能为导向的选拔实际上是如何帮助精英实现其主导地位的代际传递的。教育、经济、文化和社会关系的优势资源在精英培养过程中起着至关重要的作用。

作者认为,高等教育已经成为当今美国社会分层和经济不平等的重要工具。一个人的教育背景将直接影响他未来的收入。然而,富裕中产阶级家庭的子女仍然是大学生的主要来源,尤其是在一些顶尖大学,家庭收入与入学率的关系更加明显。父母的收入已经成为预测他们的孩子能否进入顶尖大学的重要指标。经济条件优越的父母可以送孩子去私立学校,每年花费约4万美元,这显然超出了普通家庭的财力。此外,精英家长更了解大学入学的游戏规则,他们更清楚如何使用这些规则来帮助他们的孩子顺利进入顶尖大学。

除家庭因素外,雇主在促进精英的再生产方面也发挥了重要作用。通过大量案例,我们可以看到,在美国顶尖的投资银行、管理咨询公司和律师事务所,虽然选拔会考虑候选人的学业表现、工作经验、社会文化资源水平等多种因素,但也会为候选人设定一定的班级上限,在某些方面,他们会偏向享受社会经济特权的孩子。

总之,无论如何,我们必须承认,美国社会的不平等和精英的再生产已经深入到教育和就业体系中,阶层固化越来越严重。对于大多数来自普通背景的普通人来说,如何通过个人奋斗实现社会阶层的转型已经成为当务之急。

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